logo

Bennington es retira de la vora fiscal

A l'estudi d'escultura de la mida d'un hangar del Bennington College, el sènior Vincent Royce estava netejant les escombraries de la creació artística: restes de metall, guix i filferro i llaunes de cervesa Rolling Rock buides.

'És un bon lloc per viure i treballar', va dir Royce, de 21 anys, llicenciat en matemàtiques i escultura. 'Fes el que vulguis fer'.

El preu de la llibertat és de més de 50.000 dòlars. Bennington és la universitat privada més cara del país, amb 16.950 dòlars l'any en matrícula, allotjament i menjar, més llibres, roba i viatges. Una enquesta recent de The College Board, una associació educativa amb seu a Nova York, la va classificar amb el cost més alt, seguida de Barnard, Sarah Lawrence, Massachusetts Institute of Technology, Harvard i Yale.

El que reben els 550 estudiants de Bennington pels diners és independència i atenció personal. No hi ha qualificacions; els estudiants dissenyen els seus plans de cursos, molt ponderats cap a les arts, i la proporció de 9 a 1 estudiants per professorat està molt per sota de la mitjana nacional d'uns 16 a 1.

L'alta matrícula, com l'individualisme, forma part de l'herència de Bennington; quan es va fundar el 1932 a les profunditats de la Depressió, la universitat va cobrar 975 dòlars, el doble que les escoles similars. També ho és l'esperit financer. Bennington, que va començar com una universitat experimental de dones aquí als contraforts del sud-oest de les Muntanyes Verdes, té una història fiscal difícil, un professorat mal pagat i 9 milions de dòlars en deutes. El seixanta-cinc per cent dels seus estudiants reben ajut financer, en comparació amb la mitjana nacional del 35 al 40 per cent.

El que sembla haver canviat aquí recentment és la idea que hi ha alguna cosa bona en estar trencat.

'Bennington sempre ha tingut una tradició de viure de la mà, de viure al límit', va dir l'expresident de Bennington Michael K. Hooker, que va deixar l'escola al juliol per convertir-se en canceller del campus de Baltimore de la Universitat de Maryland. Un conseller universitari és president interí.

Hooker, de 40 anys, va dir que 'la idea era que Bennington havia de ser magre i a la vora del desastre financer per manifestar els seus valors educatius'. Hooker va dir que van trigar anys a entendre el missatge que la crisi financera era massa greu per ser tractada com a part de la mística de Bennington.

Richard Tristman, professor de literatura a Bennington durant 19 anys, va dir que malgrat la tradició de l'escola de 'pobresa amb recursos i amateurisme inspirat', ell i molts altres membres del professorat estaven preparats per al canvi quan va arribar Hooker. Després d'anys d'advertiments, Tristman va dir: 'Crec que la gent va arribar a creure que això era seriós, això era real'.

Això va significar acceptar les realitats econòmiques: el servei del deute, els preus del petroli, les taxes d'interès i la reducció de la matrícula, alhora que es va negar a renunciar a pràctiques educatives cares com les classes reduïdes.

'Aquest ha estat un equilibri delicat durant els últims quatre anys', va dir J. Gregory Dees, professor adjunt de gestió a la Universitat de Yale, que va ser coautor d'un estudi de cas de la crisi financera més recent de Bennington.

'Crec que estan en un punt d'inflexió', va dir Dees, un amic de molt de temps de Hooker. 'Els propers anys explicaran la història'.

és cheddar un formatge dur

Els fundadors de Bennington van evitar els diners de la dotació perquè temien que els donants intentessin intervenir. Mentre que les escoles similars depenen de les seves dotacions fins a un 15 per cent dels seus pressupostos anuals, la dotació de 2 milions de dòlars de Bennington cobreix només el 2 per cent del seu pressupost de 12 milions de dòlars.

Una altra font tradicional de diners, els antics alumnes, estava en gran part sense aprofitar. Els graduats van veure la seva experiència a Bennington 'com una cosa molt personal i íntima', va dir Theodore W. Milek, vicepresident de desenvolupament de l'escola, de manera que no hi havia reunions de classe ni clubs d'antics alumnes a tot el país.

La identitat institucional 'no forma part de Bennington', va dir el director d'ajuda financera Joan Goodrich. No hi ha partits de futbol, ​​ni colors de l'escola, ni cançó de l'escola i, va dir Goodrich, 'no dius mai 'és una dona de Bennington' com 'ell ​​és un home de Dartmouth'. '

El desenvolupament, la recaptació de fons i la planificació a llarg termini, 'era una cosa que ningú podia entendre ni parlar' a Bennington, va dir.

El que va atreure a Hooker va ser la filosofia de Bennington d''aprendre fent'. Però 10 minuts després d'arribar a aquest bucòlic campus el juliol de 1982, el vicepresident financer li va dir que no hi havia prou diners per fer front a la nòmina mensual.

'Quan hi vaig anar, no em vaig adonar del mal que estava econòmicament', va dir Hooker en una entrevista telefònica des de la seva oficina de Baltimore. 'Vaig trigar dos anys a convèncer la gent que realment hi havia un problema financer profund'.

Tristman, membre d'un grup de treball que va treballar en el pressupost de l'escola l'estiu passat, va dir que el professorat de Bennington 'ha estat més que agradable' en la crisi. Ell i altres van dir que Hooker els mantenia la porta oberta, però semblava poc receptiu a les seves idees i ofès pels reptes. En un lloc que s'enorgulleix de l'excentricitat, la teoria de gestió de Hooker no sempre va ser benvinguda.

'El mateix llenguatge era repugnant per a molta gent allà', va dir Tristman.

Hooker va congelar els sous i va ajudar a desenvolupar un pla, abandonat després d'una revisió de la llei fiscal, per arrendar part del campus a un grup d'antics alumnes com a refugi fiscal. Va demanar prestat 1 milió de dòlars en diners de dotació per reduir el deute de l'escola i va reestructurar la resta per estalviar 100.000 dòlars en interessos anuals. Va obtenir 5 milions de dòlars en crèdit del banc local, els administradors van vendre una mica d'art i la facultat va renunciar als seus tes de la tarda.

'Hi va haver alguns moments de profunda i fosca desesperació', va dir Hooker, que era degà dels programes de postgrau i de grau a la Universitat Johns Hopkins abans d'anar a Bennington.

Va guardar una llista d'antics alumnes rics al calaix del seu escriptori per si necessitava un rescat.

Ara hi ha una casa d'antics alumnes al campus, s'ha desenvolupat una xarxa de graduats per recaptar fons i s'han creat clubs d'antics alumnes en algunes ciutats. En general, els regals a la universitat d'antics alumnes i altres fonts van ascendir a 1,9 milions de dòlars aquest any, més que el milió de dòlars el 1980.

Mentrestant, els temps canviants van agreujar els problemes de Bennington. La població en edat universitària ha anat disminuint i, en una societat cada cop més conservadora, la proporció de Bennington d'aquests estudiants potencials es va reduir. El 1971, hi havia un rècord de 1.700 sol·licitants, però el 1984, només 422 estudiants es van presentar.

'La gent de la nostra edat ja no és gaire creativa. Bennington és una illa petita', va dir Gary Rith, de 20 anys, que estudia ceràmica i arquitectura.

La matrícula espanta alguns sol·licitants, malgrat un programa d'ajuda financera agressiu, però paga el luxe d'una ràtio estudiant-professor baix, va dir Jacob Glick, que ha ensenyat música a Bennington durant 18 anys. Però a mesura que augmenta la matrícula, va dir Glick, Bennington 'acostuma a aconseguir estudiants molt rics i estudiants brillants molt pobres i elimina la classe mitjana'.

Hooker va contractar una empresa de màrqueting de Baltimore per produir catàlegs elegants, però hi va haver un rebombori quan una portada va mostrar un estudiant assegut a un terminal d'ordinador, una escena molt poc Bennington. Ara la portada mostra un home jove amb els cabells desfets llegint un llibre.

Aquest any 576 estudiants van presentar la sol·licitud, segons Peter K. Richardson, de 29 anys, director d'admissions des del juliol de 1984. Juntament amb assaigs i qualificacions, els futurs estudiants envien mostres del seu talent, des de cintes de ball fins a dibuixos. Els 215 estudiants de primer any que van entrar a Bennington aquesta tardor tenen una mitjana de 510 d'un possible 800 en habilitats verbals a les proves d'aptitud escolar, 500 en matemàtiques. El trenta-nou per cent abandonarà, la majoria en els dos primers anys.

'M'agradaria que hi hagués una mica més d'intel·ligència crua', va dir Patricia Appelbaum, de 32 anys, assistent de la degana d'estudis. 'No s'espera que vinguin aquí i es passin quatre anys pintant'.

Appelbaum va dir que troba 'menys d'aquesta sensació desesperada' a Bennington ara, després del pànic fa un any quan un grup de treball va proposar eliminar 18 llocs de professors per fer front a un dèficit de 700.000 dòlars. Les posicions es van salvar transferint una part més gran del cost de l'assegurança al personal, estalviant 400.000 dòlars. Els estudiants i el professorat van acordar ajudar a sufragar la resta.

Per fer-ho, els estudiants de Bennington han dut el seu espectacle a la carretera. Realitzen composicions musicals i balls per a estudiants de secundària i després parlen de la seva experiència a Bennington. Per a una escola que li agrada ser 'subestimada', aquesta és una gran concessió al valor de l'autopromoció.

El maig passat, Hooker va anunciar que per primera vegada 'en qui sap quant de temps', Bennington tenia un pressupost equilibrat.

Ara la salvació a llarg termini de la universitat serà la seva dotació, va dir Hooker. Va enviar cartes als antics alumnes explicant com 'estructurar' un regal a l'escola en els seus testaments.

'Algun dia Bennington serà una institució molt rica', va dir, però com altres administradors de Bennington s'apressen a assenyalar, l'escola és jove i la majoria dels seus antics alumnes encara són vius.

El consell d'administració espera nomenar un nou president a l'octubre, una decisió que Dees a Yale va dir que 'marcarà una gran diferència d'una manera o una altra' en el futur de Bennington. Mentrestant, la tradició es manté.

'Aquest és un lloc molt poc pràctic. Aquest sempre ha estat un lloc poc pràctic', va dir Gary Rith, 'però sobreviurem'.