logo

Millor que famós

Heather Dresser va arribar a casa tard aquell dia d'abril de 1997. Havia estat practicant amb el cor de l'institut, una activitat que començava a adonar-se que era tan necessària per a la seva salut i felicitat com l'aigua i l'aire. Les notes encara rebotaven dins del seu cap quan va veure el sobre al taulell de la cuina.

L'adreça de retorn va dir que era de l'oficina d'admissions de la Universitat de Pennsilvània. El sobre era alarmantment prim. Només hi havia d'haver un full de paper a dins.

Dresser era una soprano menuda, de 5 peus i 4 amb els cabells llargs i foscos. Vivia a McLean, li agradaven els cavalls, estudiava japonès i tenia fama de serietat. Era estudiant superior a la Thomas Jefferson High School for Science and Technology del comtat de Fairfax, una de les millors escoles secundàries públiques del país, i va ser una de les seves millors estudiants, amb una puntuació SAT de 1520 i una mitjana de 4,04 punts.

No és que res d'això la pugui ajudar ara. S'havia enamorat de Penn, amb el seu ambient urbà de Filadelfia, els seus programes de negocis i estudis internacionals de renom mundial, els seus grups a capella i, per descomptat, el seu nom. Va ser una de les vuit escoles de la Ivy League, motiu d'enveja i càlcul entre grans ambiciosos com Dresser.

El seu conseller d'orientació no havia dit que fos una cosa segura, però molts estudiants de Jefferson amb registres menys distingits havien entrat a Penn. Dresser ni tan sols va considerar la possibilitat d'un rebuig. Havia estat admesa a la Universitat de Virgínia, la Universitat de Washington a St. Louis i Tufts. Però ella volia a Penn i va suposar que ho aconseguiria.

Va respirar, va reprimir el pànic i va obrir el sobre.

Havia estat a la llista d'espera. La carta expressava els càlids pesars habituals i la sorpresa educada per la competició que havia estat la temporada d'admissió. Va deixar esperança que es pogués trobar una habitació per a ella, però Dresser sabia que només era una manera d'atenuar el cop.

Aquesta setmana, l'última i més traumàtica etapa del procés d'admissió a la universitat nord-americana, desenes de milers d'adolescents i les seves famílies sentiran un buit amarg de la mateixa manera després del rebuig d'una escola de marca sol·licitada. Per a alguns dels estudiants, serà recordat com el pitjor moment de les seves vides joves.

El nivell d'angoixa ha assolit un màxim històric. Més estudiants sol·liciten que mai a llocs com Penn, Stanford i Princeton. El total d'estudiants universitaris de primer any als Estats Units aviat trencarà el rècord anterior de 2,6 milions el 1981.

Molts nord-americans creuen que els majors honors i el futur més brillant van per als admesos a les escoles que rebutgen la proporció més alta de sol·licitants. Pares i estudiants ambiciosos se senten víctimes d'una neurosi no diagnosticada, una por inquebrantable que si la seva universitat té un nom desconegut, els impedirà per a la resta de la seva vida.

Així es va sentir Heather Dresser fa quatre anys. No sabia que hi havia una nova reflexió sobre les universitats i l'èxit.

A l'estiu de 1998, Stacy Berg Dale, de 29 anys, es va asseure a la seva oficina al segon pis del Centre de Recerca de la Fundació Andrew W. Mellon, una antiga casa de marc blanc amb adorns verds en una secció residencial de Princeton, NJ Reports i llibres i Les impressions es van aixecar en piles desordenades al seu voltant mentre jugava amb els números de la pantalla de l'ordinador.

com utilitzar el massatge de percussió

Mellon la va contractar per investigar un dels fils mares de la investigació educativa, l'Enquesta College and Beyond de 75.000 estudiants que es van matricular a 34 universitats els anys 1951, 1976 i 1989. L'enquesta s'havia compilat per a un estudi molt retardat. de l'atletisme universitari, però també havia estat extret per investigadors que buscaven pistes sobre l'impacte dels col·legis selectius en determinats tipus d'estudiants, especialment les minories.

Dale estava absorbit amb els 23.572 estudiants que havien ingressat a la universitat el 1976, i en particular amb el 70 al 80 per cent d'aquest grup que havia respost a una enquesta per correu i telèfon realitzada per a Mellon. L'enquesta havia preguntat, entre altres coses, on més s'havien sol·licitat el 1976 i quants diners estaven guanyant uns 20 anys després.

Dale havia assistit a una escola pública molt ben considerada als suburbis de Chicago. Havia estat rebutjada per Harvard, però no havia sentit gaire dolor perquè havia volgut anar a Michigan.

No s'ho mirava, amb jersei, pantalons i ulleres i mirava la pantalla de l'ordinador, però Dale havia estat un esportista molt reclutat. A la pista de tennis, l'adolescent rigulent es va convertir en una màquina de colpejar, posant els impulsos de topspin de manera tan constant als racons més llunyans que els oponents es van desintegrar per la frustració i la fatiga. Va rebre una beca de quatre anys i va ser la millor jugadora individual de Michigan abans de graduar-se el 1991 i traslladar-se a l'est.

Es va dedicar a la investigació social i econòmica. Com a investigadora associada, va participar en l'anàlisi massiva de les dades de Mellon que va donar lloc al llibre de 1998 The Shape of the River: Long Term Consequences of Considering Race in College and University Admissions de l'antic president de la Universitat de Princeton William G. Bowen i l'antiga Universitat de Harvard. president Derek Bok. Aquest estudi va informar que les minories admeses a col·legis selectius, tot i tenir puntuacions mitjanes de les proves inferiors a les dels seus companys de classe blancs, van tenir un bon rendiment a la universitat i van guanyar sous alts més tard. L'educació superior d'elit semblava donar-los un avantatge, però Dale es va preguntar si això era cert per a tots els admesos a les bones escoles de Bowen i Bok.

Havia conegut estudiants d'Ann Arbor que, com ella, havien escollit Michigan abans que escoles més selectives. Es va preguntar com va afectar això a les seves vides. Així que va provar una cosa que cap altre investigador de Mellon havia fet. Va comparar els estudiants que havien estat acceptats per les universitats més selectives, però van assistir a escoles menys exigents, amb els que havien anat a les institucions més elitistes.

La majoria de la investigació fins a aquest punt va dir que un diploma ben imprès d'una universitat de Nova Anglaterra d'almenys tres segles d'antiguitat valia importants dòlars més tard a la vida. L'economista de Harvard Caroline Hoxby, per exemple, va concloure que 'els homes que es graduen en universitats més selectives tendeixen a guanyar substancialment més als 32 anys que els homes que es graduen en universitats menys selectives'. La diferència de tota la vida entre un home que va ingressar a una universitat de primer nivell i un que va entrar a una escola en el rang inferior de la seva àmplia escala el 1982 va ser de més d'1,15 milions de dòlars.

Però això no és el que va concloure Stacy Dale. No va trobar cap diferència significativa en els ingressos entre els que havien anat a escoles d'elit i els que havien estat acceptats a aquestes escoles però que havien optat per anar a un altre lloc. Desconeguda en el camp, sense doctorat, no anava a desafiar per ella mateixa l'opinió imperant. Potser està llegint les dades incorrectament o repetint el treball que ja s'havia fet. Va anar a buscar ajuda.

La meva pròpia carrera de pregrau va ser una prova no científica de dues cultures diferents: una petita universitat d'arts liberals relativament poc reconeguda i una gran universitat de marca. L'escola més coneguda no va funcionar tan bé com jo havia pensat.

El meu primer any el vaig passar a l'Occidental College d'Eagle Rock, Califòrnia. Els seus 1.500 estudiants estaven amagats en un campus arbrat, sovint utilitzat per a escenes de cinema i televisió, en un suburbi esvaït de Los Angeles ple de petites cases d'estuc ordenades. El meu segon any em vaig traslladar a Harvard, una universitat quatre vegades més gran i infinitament més famosa. Em vaig graduar el 1967.

Vaig formar part de la gran part de nens nord-americans de classe mitjana que van néixer i es van criar just després de la Segona Guerra Mundial i van ser els primers a definir-se no segons el vell estàndard de si anaven a la universitat, sinó on. Els meus pares havien anat a Long Beach City College. El meu pare havia fet uns quants cursos a la Universitat del Sud de Califòrnia, però mai no es va graduar. La meva mare es va graduar a UCLA, cosa que li va semblar més que prou bona per a qualsevol. Va pensar que era un esnob per anar a l'est a l'escola i així ho va dir.

Però em va deixar fer-ho, treballant a temps complet com a professora per ajudar a pagar-ho. Em marejava l'aura de la família Kennedy. La crisi dels míssils cubans i l'assassinat del president Kennedy van deixar un profund impacte. Em vaig dirigir a la universitat preferida dels Kennedy tal com la gent amb altres herois podrien pelegrinar a Hyde Park o Graceland.

Sorprenentment, Harvard va resultar d'alguna manera una decepció. Vaig arribar a la tardor de 1964 suposant que el campus estaria agitat pel debat sobre la campanya de les eleccions presidencials, com havia estat el cas a Occidental. En canvi, Harvard va resultar tan diversa políticament com la Universitat Estatal de Moscou. Ningú gosava dir una bona paraula sobre Barry Goldwater. (Tampoc em va agradar, però vaig pensar que els arguments dels meus companys conservadors de Califòrnia havien estat estimulants.) L'esplèndid curs de civilització occidental a Occidental, una exploració de dos anys de la història, la ciència política, la literatura i l'art, no estava enlloc. per ser vist a Cambridge, Massachusetts. Els professors de Harvard eren massa importants i massa estimats pels seus nínxols de recerca per cooperar en la creació d'un curs d'enquesta.

Tot això em vaig oblidar després de descobrir el diari estudiantil. Em vaig enamorar de l'editor gerent. Vaig aprendre habilitats per informar que em van permetre trobar feina. Però com a periodista he conegut moltes persones més intel·ligents i riques que jo que van assistir a universitats de les quals no havia sentit a parlar mai. Com més he pensat en la mística d'universitats com Harvard, més m'he preguntat si mereixen la seva reputació per garantir una bona vida.

Posar-se a la llista d'espera de la teva universitat de primera opció és com sentir que el teu primer amor vol una relació més oberta. En el fons, saps que s'ha acabat, però l'enamorament tendeix a enfosquir la consciència.

Quan un reclutador de Penn va visitar Jefferson High per parlar amb els joves que sol·licitaven l'any següent, Heather Dresser va venir a la reunió i va esperar pacientment fins que tothom hagués marxat abans que s'apropés a la dona.

'Hola', va dir ella. 'Em dic Heather Dresser i en realitat sóc una persona gran. Estava a la llista d'espera i em preguntava si em podríeu respondre per què.

La dona va convocar el seu millor somriure professional. 'Oh, Heather. Genial veure't. Com estàs? Ens vam preguntar per què no vau aplicar la decisió primerenca.

Molts amics de Dresser havien sol·licitat l'admissió anticipada. Va dir al reclutador que no ho havia fet per evitar un xoc amb els seus pares, que havien tingut una mala reacció tant al campus de Penn com a alguns empleats de Penn que coneixien.

El reclutador va negar amb el cap. Si Dresser s'hagués sol·licitat aviat, va dir, gairebé segur que s'hauria incorporat. Era una candidata sòlida, però el fet de no prendre una decisió primerenca 'ens va fer qüestionar el vostre compromís amb Penn'.

Això era realment massa, va pensar Dresser. Primer li van dir que no era prou bona per a la seva escola preferida, mentre que els companys de classe amb menys credencials van entrar. Després va saber que era prou bona, però no havia pogut declarar el seu amor a temps.

Estava farta de tot el procés. Ella no anava a Penn. Ja era hora de considerar les seves altres opcions.

Alan B. Krueger, professor d'economia i polítiques públiques de Bendheim a Princeton i director del Survey Research Center de la Woodrow Wilson School, era una estrella acadèmica i encara no tenia 40 anys. L'expresident de Princeton Bowen, ara president de la Mellon Foundation, li va preguntar. per ajudar a Stacy Dale a investigar els seus interessants resultats de recerca.

Enfilat en una cadira a l'oficina desordenada de Dale, Krueger va descobrir que compartia una sèrie d'interessos amb ella. Tots dos estaven fascinats per la base de dades Mellon. Tots dos es van preguntar si l'èxit depenia més del caràcter d'un estudiant que del nom d'una universitat. I tots dos van jugar a tennis, tot i que un cop van sortir a la pista, Krueger es va quedar meravellat al descobrir que sempre guanyava.

Van treballar per preparar un document per a una reunió del National Bureau of Economic Research. El títol de l'article era 'Estimar el benefici per assistir a una universitat més selectiva: una aplicació de la selecció d'observables i no observables'. Hi havia algunes frases denses: 'Sense pèrdua de generalitat, suposem que X1 i X2 són variables escalars'. Però el seu punt era clar.

Dale i Krueger van coincidir que els graduats d'escoles més selectives de mitjana tenien ingressos més alts que els graduats de les menys selectives. Però això no tenia gaire a veure amb la tria de les escoles, van argumentar. La raó més important per la qual els graduats de Harvard, Yales i Princetons van tenir sous més grans més tard a la vida no va ser perquè tinguessin tants companys de classe amb talent a la seva alma mater selectiva, sinó per les característiques personals que van portar amb ells a la universitat: hàbits i tendències que es van desenvolupar. molt abans que comencessin a calcular les seves mitjanes de notes.

Els dos investigadors van estudiar 14.239 estudiants de 30 universitats, que van des de les més selectives, com Yale i Swarthmore, fins a escoles molt menys exigents com Denison i Penn State. Van assenyalar quines escoles havien acceptat i rebutjat quins estudiants i van comparar els seus ingressos posteriors.

A continuació, es van ajustar per les 'característiques no observades' crucials dels estudiants, com ara la persistència, l'humor i la calidesa, que podrien haver influït en l'èxit, tant en el joc d'admissions com a la vida. Per fer-ho, van agrupar estudiants que havien estat acceptats i rebutjats per col·legis similars. Els oficials d'admissions aparentment van veure les mateixes qualitats en ells, i tanmateix alguns de cada grup finalment van assistir a escoles molt selectives i alguns no. Els investigadors van concloure: 'Els estudiants que van assistir a universitats més selectives no guanyen més que altres estudiants que van ser acceptats i rebutjats per escoles comparables però van assistir a col·legis menys selectius'.

Els investigadors que estudien aquesta pregunta reconeixen que els ingressos posteriors són només un indicador de l'èxit d'una universitat. Aconsegueixen que el benestar emocional, el compromís amb causes socials i la satisfacció laboral poden resultar d'una bona experiència universitària, però aquests factors són més difícils de mesurar que el salari.

Dale i Krueger van presentar els resultats a diverses desenes de col·legues a Cambridge el novembre de 1998. La primera reacció va ser positiva, però a mesura que es va estendre la notícia de l'estudi, alguns experts van expressar dubtes. Hoxby va dir que la mostra d'universitats de Dale i Krueger era massa petita i no tenia un rang de selectivitat prou ampli. Altres investigadors es van queixar que Dale i Krueger només calculaven mitjanes i no beneficis individuals.

Dale i Krueger van dir que van analitzar les dades de totes les universitats i es van centrar en una gamma més significativa per als sol·licitants de classe mitjana. Estaven d'acord que les diferències individuals eren molt importants. Aquest era el seu punt: tret dels estudiants de baixos ingressos, no era l'elecció de l'escola, sinó el caràcter de l'estudiant, el que marcava la diferència. Cadascú havia de trobar l'escola que millor s'ajustés a les seves necessitats. La gent enèrgica deixaria la seva empremta encara que la seva àvia els hagués de demanar que repeteixin el nom de la universitat a la qual anaven.

Mentre estava a Harvard, vaig saber que molts jugadors de la Ivy League, inclòs jo, assumien que algun dia governaríem el món. Però un cop sortit al món real, he après que la meva fe en el triomf de l'elit no tenia prou fundació.

Malalties emocionals, alcoholisme, mals matrimonis, mala sort, ennui: els informes de classe que rebo cada cinc anys de Harvard estan plens de relats de somnis abandonats o revisats severament. Els trets de caràcter, com ara la persistència, l'optimisme i l'honestedat, establerts molt abans que algú prengués el SAT, resulten més crucials per a l'èxit que un títol de la Ivy League.

Quin avantatge ha estat el meu diploma Ivy? Tinc una bona experiència en la redacció de notícies a Harvard, però molts companys de DNS SO de llocs menys prestigiosos, especialment les grans universitats estatals, tenen habilitats que envejo. El dia que em van contractar a The Post l'any 1971, em vaig asseure nerviós davant de l'oficina de l'editor executiu Benjamin C. Bradlee, un graduat de Harvard, mentre passava davant meu sense dir-me una paraula i buscava a la redacció gent que em coneixia. El vaig veure parlar breument amb un periodista graduat de Harvard i marxar a la recerca d'un altre. Però sé que Bradlee va passar per una rutina similar per als graduats de Maryland i altres universitats bones però menys auto-felicitants.

Potser Ivies va dirigir una vegada la redacció de Post, però ja no. A continuació, es mostren les alma matèries dels principals editors del diari en ordre d'influència aproximadament descendent: Ohio State, Occidental, University of Wisconsin-Milwaukee, State University of New York at Buffalo, Colorado State, Harvard, Michigan, American i Florida. L'alumne d'Occidental, l'editor en cap de Steve Coll, hi va arribar 13 anys després que jo me'n vaig anar, però es va quedar, es va graduar i ha tingut una carrera exitosa sense beneficiar-se de l'Ivy League.

Feu una ullada a l'Almanac de la política nord-americana de l'any 2000 i observeu les universitats a les quals assisteixen els 25 primers governadors de la llista: Alabama, Yale, Kansas, Ouachita Baptist, Stanford, Austin State, Villanova, Ohio State, Texas, Geòrgia, Universitat de Califòrnia a Berkeley, Idaho , Ferris State, Indiana, Hamilton, Kansas Wesleyan, Kentucky, LSU, Dartmouth, Florida State, Boston College, Michigan State, North Hennepin Community College (no va aprendre a lluitar allà), Purdue i George Washington University.

O què passa amb els col·legis dels consellers delegats de les deu millors empreses de Fortune 500, començant per la part superior: Duke, Pittsburg (Kan.) State, Wisconsin, Royal Melbourne Institute of Technology, Universitat de Massachusetts, Dartmouth, Cornell, Miami de Ohio, Institute of Chartered Accountants (Austràlia) i UC-Berkeley.

Aquestes llistes no són tan elitistes com es podria esperar si governessin escoles de renom. Aventureu-vos fora de la megalòpolis del nord-est o més enllà de les parts més cares de la conca de Los Angeles i la costa nord de Chicago i trobareu que el nombre de joves que demanen l'admissió a Ivy és substancialment menor. Molts d'ells, fins i tot aquells amb 1500 puntuacions SAT, estan molt més interessats a assistir a la millor universitat pública del seu estat.

El maig de 1997, Princeton havia posat a la llista d'espera Heather Dresser i havia decidit contra la Universitat de Washington. Això va deixar U-Va. i Tufts.

Virginia semblava la més forta de les dues. Havia estat nomenada U-Va. Echols estudiós, el que significa que podria crear la seva pròpia especialitat. Com a resident a Virgínia, la seva factura de la matrícula seria considerablement més baixa i tindria la comoditat de conèixer els centenars de graduats de Jefferson High que ja hi són o que estan en camí. Tufts, en canvi, havia estat poc més que una reflexió posterior, la sol·licitud presentada perquè els seus pares van dir que necessitava més de quatre escoles.

Però la seva visita de cap de setmana al campus suburbà de Boston de Tufts va ser una revelació. Va conèixer desenes d'estudiants, molts amb el seu interès per les relacions internacionals i els negocis. L'actuació a capella la va emocionar. Feia fred a l'hivern, però què? I no li agradava la idea de totes les cares conegudes de la U-Va. Seria com els graus 13 al 16 a Jefferson High.

Va enviar el seu formulari d'acceptació i un xec a Tufts, i a l'instant va rebre una dosi de l'afecte etern d'Amèrica per les escoles de marca.

—Llavors, on vas, Heather? preguntaria un amic.

'Tufts', deia ella.

'Perdoneu?'

'Tufts'.

'Tufts? On és Tufts? Què és Tufts?

'És prop de Boston. Té un gran programa de relacions internacionals.'

'No vas entrar a la U-Va.?'

'Sí'.

—I tu no hi aniràs?

'No.'

Dresser va anar a Boston una setmana abans per a un viatge en canoa patrocinat pel Tufts University Mountain Club. Seguida l'orientació. La segona setmana va provar amb les Jackson Jills, un grup de cant totalment femení amb una rica història, i va ser acceptada. Aviat es va oblidar de Penn.

El 1965, un sènior escàs i amb ulleres de l'escola secundària de Saratoga, prop de San Jose, Califòrnia, va presentar una sol·licitud a les famoses escoles de cinema de la UCLA i la USC. Pensava que era prou bo, però ambdues escoles el van rebutjar. Va anar a la Universitat Estatal de Califòrnia a Long Beach, encara pensant en una manera de crear la carrera que tenia en ment.

Mentre miraven les seves dades, Dale i Krueger van notar alguna cosa estranya en estudiants com ell. En molts casos, van trobar, fins i tot els sol·licitants que van ser rebutjats per escoles de marca ho van fer tan bé en la vida posterior com els que van ser acceptats.

Els investigadors van començar a preguntar-se si el sentit de si mateixos dels estudiants feia que les opinions dels comitès d'admissió fossin menys importants. Sota aquesta teoria, si t'aplicaves a Columbia, Wellesley i Swarthmore, aleshores eres per definició material de Columbia, Wellesley i Swarthmore, fins i tot si aquestes escoles et menyspreaven i t'haguessis de conformar amb l'estat de Cleveland.

La noció mereixia més estudi, van decidir. Mentrestant, li van donar un nom, l'efecte Spielberg, en honor al frustrat aspirant a la universitat de Califòrnia de Saratoga High, Steven Spielberg.

Heather Dresser rebrà la seva llicenciatura de Tufts en relacions internacionals i economia quantitativa d'aquí a unes setmanes. Ella està sol·licitant posicions als think tanks de l'àrea de Washington, i potser a l'escola de dret després d'això.

Els Jackson Jills han estat un èxit. Els seus dos últims àlbums van guanyar els premis Contemporary A Capella Recording Awards. El seu repertori és pop contemporani, incloent-hi 'You Give Love a Bad Name' de Bon Jovi, 'Celebrity Skin' de Hole, 'Here With Me' de Dido i el sensual solo de Dresser a l'èxit de Nina Gordon 'Tonight and the Rest of My Life'. Quan els Jill estan en marxa, els seus vestits negres brillen, les seves harmonies es barregen, els peus del públic toquen, Dresser no s'imagina estar en un altre lloc.

De tornada a Jefferson High, el nivell d'ansietat és pitjor que mai, amb les sol·licituds a Penn un 65 per cent en quatre anys i la demanda d'algunes de les altres Ivies encara més alta. Si se li demanés que es dirigís a una assemblea de pares i estudiants inquiets, diu Dresser, parlaria de la seny i la confiança en si mateix que comporta escollir una escola pel que té per oferir, en lloc de com es veurà en un currículum.

'És la persona', diu Heather Dresser. 'No importa on van a la universitat'.