logo

Arreglar l'ètica CPA pot ser un treball intern

Ha passat un any per als comptadors públics certificats: Enron, WorldCom, Qwest, Global Crossing, Tyco, per citar només algunes de les marques negres de la professió. Els accionistes han perdut 460.000 milions de dòlars en aquestes cinc empreses, i els acudits de CPA han substituït els acudits dels advocats. Un cop entre els professionals de més confiança, alguns CPA podrien canviar les seves ratlles per ratlles de presó.

Afortunadament, el Congrés ha aprovat la legislació de reforma empresarial més àmplia en gairebé 70 anys. Ara tenim una llei per garantir que els errors d'auditoria vergonyosos i costosos siguin cosa del passat. Podem tornar als negocis i centrar-nos a reconstruir l'economia amb la fe restaurada en el procés d'auditoria. Dret?

No ho crec.

Mylanta et fa caca

La Llei Sarbanes-Oxley pot marcar alguna diferència, malgrat els esforços de pressió de la indústria comptable per frenar-la. Però fins i tot una Llei Sarbanes-Oxley aplicada enèrgicament no abordarà el problema central del procés d'auditoria: els conflictes d'interessos. Els auditors no poden ser realment independents mentre depenguin dels honoraris que reben de les entitats que auditen. A més, Sarbanes-Oxley només s'aplica a unes 17.000 empreses que cotitzen en borsa. No regularà els centenars de milers d'auditories anuals d'empreses privades, organitzacions sense ànim de lucre i governs estatals i locals.

La idea de l'Institut Americà de CPA és que ara les coses seran diferents, que els auditors poden ser prou durs com per 'dir que no' quan les empreses intenten cuinar els llibres o doblegar les regles. Per il·lustrar aquest punt, el director general de l'AICPA va pronunciar recentment un discurs en què va descriure un comptable, Al Bows, dels anys trenta, que tenia la fortalesa de plantar cara a un client. 'Un dia va descobrir que el conseller delegat d'una de les seves empreses clients estava dirigint en secret un negoci competidor al costat per desviar els beneficis. El client controlava un compte important de Bows. Però Bows li va dir que eliminés el joc de l'estafa, o el lliuraria. El client estava enfadat, però va deixar d'enganyar els seus accionistes. Al Bows posseïa una característica crucial per a la professió. Va tenir el cor de dir que no, fins i tot quan tenia molt a perdre'.

Dues coses són notables d'aquesta història. Primer, el cap de l'AICPA va haver de remuntar 70 anys enrere per trobar un exemple de comptable honest, dur i ètic. Encara més destacable és que ningú es fa la pregunta òbvia: per què s'ha de posar un comptador o un auditor en una relació clarament conflictiva? La raó per la qual es necessita 'valentia' per dir 'no' és que els auditors tenen 'molt a perdre' quan decideixen dir als seus clients que no poden cuinar els llibres. Això no és correcte.

Hi ha uns 350.000 CPA als Estats Units. Si tots fóssim com Al Bows, no necessitaríem cap regla d'ètica per als auditors. Faríem el correcte, independentment del cost. Però tenim una àmplia evidència que no tots els CPA prenen la decisió correcta quan els seus mitjans de vida i estils de vida depenen de mantenir contents les persones que paguen les seves quotes.

Hi ha una millor manera: fer que els auditors siguin independents. Seria increïblement fàcil de fer. Tot el que requeriria és un canvi d'una paraula a una de les regles ètiques que han de seguir els CPA.

Deixa'm explicar. La norma actual sobre la independència ocupa 24 pàgines en lletra petita al Codi de conducta professional de l'AICPA. La regla ofereix una guia detallada sobre com determinar quan la propietat d'accions i les relacions amb inversors perjudiquen la independència. La regla, però, no proporciona cap orientació sobre si la independència es veu afectada quan una empresa d'auditoria rep 1 milió de dòlars a la setmana de l'empresa que està auditant, tal com va fer l'oficina d'Arthur Andersen a Houston amb Enron. Així, la norma diu que a un auditor no se li permet tenir ni una sola acció de l'empresa que audita, però ignora les situacions en què els mitjans de vida de diversos socis d'auditoria i de centenars d'empleats de la firma d'auditoria depenen de la satisfacció d'un client. .

Passem un moment de les 24 pàgines que tracten la independència al paràgraf clau d'una altra norma, la Regla 102-2, sobre conflictes d'interessos. Algú que no conegui la Regla 102-2 podria pensar que obtenir 1 milió de dòlars setmanals en comissions d'un client que s'està auditant podria caure en aquesta clàusula. Després de tot, aquí teniu la definició de conflicte d'interessos de Merriam-Webster: 'Un conflicte entre els interessos privats i les responsabilitats oficials d'una persona en una posició de confiança'.

Aquesta és la definició més complexa de l'AICPA: 'Pot ocórrer un conflicte d'interessos si un membre realitza un servei professional per a un client o empresari i el membre o la seva empresa té una relació amb una altra persona, entitat, producte o [el meu èmfasi]). servei que, segons el criteri professional del membre, podria ser vist pel client, l'empresari o altres parts apropiades com un perjudici de l'objectivitat del membre.

La definició de l'AICPA és una gran quantitat de mombo jumbo que acaba permetent conflictes en lloc de prohibir-los. Una prova d'olfacte ens indica que una empresa de comptabilitat té un conflicte d'interessos quan rep honoraris de consultoria grossa d'una entitat que també està auditant. Però segons la definició de l'AICPA, la relació de l'auditor amb aquesta entitat no pot crear un conflicte ni perjudicar l'objectivitat. Només una relació amb una altra persona o entitat ho pot fer. Que és hogwash.

Potser va ser un accident que la definició de l'AICPA s'hagués escrit d'aquesta manera. O potser es va escriure d'aquesta manera perquè el negoci d'alt benefici i baix risc de proporcionar serveis de consultoria als clients d'auditoria pogués prosperar. No importa per què. El que importa és que sigui fàcil de solucionar. No requerirà una altra llei o més regulacions federals.

Simplement canvieu la paraula 'un altre' per 'qualsevol': 'Pot haver-hi un conflicte d'interessos si un membre realitza un servei professional i el membre té una relació amb qualsevol persona, entitat, producte o servei que es pugui considerar que perjudica la seva existència. objectivitat.'

Aleshores podem centrar-nos en la segona part de la Regla 102-2, que diu que, fins i tot si l'auditor té un conflicte d'interessos, encara pot prestar serveis, sempre que els qui faran servir els serveis estiguin informats de la naturalesa i magnitud del conflicte. Això hauria d'incloure els accionistes i els directius i hauria d'exigir l'addició d'un 'paràgraf informatiu' a l'informe de l'auditor. El paràgraf podria ser el següent:

'Rebem honoraris de consultoria i auditoria directament de XYZ Corporation. Es tracta d'un conflicte d'interessos tal com el defineix el Codi de conducta professional de l'AICPA. Durant l'any que va finalitzar el 31 de desembre de 2002, vam rebre honoraris de consultoria de XYZ Corporation que eren el 0,05 per cent dels ingressos totals de la nostra oficina de pràctica durant l'any, i la nostra tarifa d'auditoria de XYZ Corporation és del 0,04 per cent dels ingressos totals de la nostra oficina de pràctica per a aquest any.'

La revelació que una empresa d'auditoria obté menys d'una dècima part dels seus ingressos anuals d'un client que està auditant probablement no molestarà als usuaris dels estats financers. Però, què passa si aquest percentatge arriba al 5, o al 10 o al 25 per cent? Alguns lectors poden decidir que l'auditor pot no ser prou dur per dir 'no'. Els inversors poden invertir en altres llocs. Els analistes d'accions poden valorar les accions d'una empresa marginalment més baixes si l'informe d'auditoria conté aquesta divulgació de conflictes d'interessos. Els prestadors poden cobrar a aquesta entitat un tipus d'interès lleugerament més alt. Alguns donants d'organitzacions sense ànim de lucre poden decidir fer una donació en un altre lloc.

Aquestes forces del mercat induiran tant les empreses que cotitzen en borsa com les privades, i fins i tot les organitzacions sense ànim de lucre, a buscar maneres d'evitar l'estigma d'aquesta divulgació en els seus informes d'auditoria. Cada empresa o empresa podria establir un oficial o comitè completament independent per adquirir i gestionar l'auditoria. Els bancs poden assumir la funció de gestió d'auditoria quan necessiten una auditoria independent d'un prestatari important. Per a les entitats governamentals, un comitè ciutadà podria exercir aquesta funció. Les borses poden decidir que augmenta la confiança dels inversors quan les borses realitzin aquest servei de gestió d'auditoria.

Els honoraris d'auditoria seguirien procedents de l'entitat auditada, a través del grup de gestió d'auditoria. Però l'auditor estaria en deute amb un client, el grup de gestió d'auditoria independent, que només vol saber la veritat sobre els estats financers. Ja no caldria 'aventatge' per dir 'no'. En canvi, passar per alt els llibres cuinats tindria conseqüències nefastes per a l'auditor. No és això el que volem?

Canvieu aquesta paraula a les regles d'ètica, modifiqueu els estàndards d'auditoria per exigir la divulgació informativa de l'informe d'auditoria i definiu què requereix perquè el grup de gestió d'auditoria es consideri totalment independent. Això és tot el que caldrà. La mà invisible d'Adam Smith farà la resta.

Preveixo que d'aquí a un parell d'anys, no veurem moltes revelacions de conflictes d'interessos als informes d'auditoria. Les auditories organitzades i gestionades per tercers independents es convertirien en la norma. Els auditors ja no s'enfrontarien a la desagradable elecció de mantenir els clients feliços o perdre els seus mitjans de vida. Aleshores, els auditors podrien centrar tot el seu temps, talent i energia a dir als usuaris dels estats financers exactament el que necessiten saber: la veritat. David Cotton és soci de Cotton & Company LLP, una empresa d'auditoria d'Alexandria, i membre del Subcomitè d'Estàndards Tècnics del Comitè d'Ètica Professional de l'AICPA. Les opinions expressades en aquest article no representen necessàriament les opinions de l'AICPA.