logo

Un nou estudi de gens dóna suport a la teoria 'fora d'Àfrica'.

La nostra espècie, l'Homo sapiens, és el supervivent. D'una varietat de diferents tipus d'humans que han evolucionat durant els darrers 3 a 4 milions d'anys, el nostre ha demostrat ser el més intel·ligent, el més versàtil i l'únic que queda viu. Però on diable va aparèixer per primera vegada l'Homo sapiens?

caminar amb trànsit o en contra

L'escenari predominant, sobrenomenat la teoria 'fora d'Àfrica', sosté que els primers membres de la nostra espècie van viure en aquest continent fa uns 200.000 anys i que un grup d'ells va emigrar d'Àfrica algun temps després per habitar la resta del món. Després de tot, Àfrica és indiscutiblement el continent on els humans van evolucionar per primera vegada i on s'han descobert els fòssils i artefactes humans més antics. Però els científics que mantenen una visió competitiva, la teoria 'multiregional', argumenten que l'Homo sapiens pot haver-se desenvolupat en paral·lel a més d'un continent, evolucionant a partir d'humans anteriors que ja vivien a Àfrica, Àsia i Europa.

El debat ha estat a foc lent des de finals de la dècada de 1980, quan els primers estudis genètics van assenyalar per primera vegada una ascendència africana per a tots els humans moderns. Ara, una de les anàlisis més detallades de les seqüències de gens de persones d'arreu del món ha proporcionat un nou suport potent a la teoria 'fora d'Àfrica'.

La investigació 'signa una nova era, on la gent mira peces molt més grans del genoma humà' per obtenir una imatge més clara i precisa de l'evolució humana, va dir Ulf Gyllensten, un biòleg suec que va dirigir el projecte.

L'evidència prové de gens continguts en els mitocondris, estructures productores d'energia a les cèl·lules que contenen un tram d'ADN separat del que es troba als cromosomes del nucli de la cèl·lula. A diferència dels gens cromosòmics, que s'hereten dels dos progenitors, els gens mitocondrials es transmeten sense alteracions de mare a fill.

Tot i que anteriorment s'han analitzat seccions d'ADN mitocondrial, el nou estudi, publicat al número de la setmana passada de la revista Nature, ofereix un suport estadístic molt més fort per a la teoria 'fora d'Àfrica'. A diferència d'estudis anteriors, va examinar la seqüència completa de gens mitocondrials, que contenia un total de 16.500 parells de bases o subunitats, de 53 persones pertanyents a grups ètnics molt diferents.

'És un estudi tan elegant que proporciona un estàndard per a tots els altres estudis genètics', va dir Rick Potts, director del programa d'orígens humans del Museu Nacional d'Història Natural de la Smithsonian Institution.

En els propers 10 anys, va predir, 'la capacitat mitjançant estudis genètics per reconstruir la història de la població de l'Homo sapiens serà enorme'.

Per al nou estudi, biòlegs de la Universitat d'Uppsala i de l'Institut Max Planck d'Antropologia Evolutiva de Leipzig, Alemanya, van utilitzar un programa informàtic per analitzar les seqüències de gens mitocondrials dels seus 53 subjectes. Tot i que grans porcions de les seqüències eren idèntiques, es diferencien en alguns aspectes com a resultat de mutacions genètiques que s'acumulen a un ritme força constant al llarg del temps i es transmeten de pares a fills.

El programa va utilitzar una tècnica estadística anomenada mètode bootstrap per mostrejar les dades i construir milers de diagrames 'd'arbre', que agrupen seqüències genètiques similars i mostren com poden estar relacionades amb altres. Aleshores, el programa tria l'arbre més probable i calcula quant de temps hauria trigat a que totes les seqüències mostrejades hagin evolucionat a partir d'un únic avantpassat comú.

L'arbre genètic obtingut pels investigadors mostra que els africans i els no africans de l'estudi podrien haver descendit d'un avantpassat comú que va viure fa uns 52.000 anys, cosa que suggereix que els africans que van emigrar a Àsia i Europa podrien haver abandonat Àfrica en aquella època. (El marge d'error a banda i banda d'aquesta data és de 28.000 anys, de manera que l'èxode podria haver-se produït molt abans o més tard.) Es van trobar més diferències genètiques entre els africans moderns que entre els no africans de l'estudi, d'acord amb el considera que les poblacions africanes són més antigues i han tingut més temps per acumular diversitat genètica.

Tot i que la teoria 'fora d'Àfrica' ​​no es pot provar de manera concloent, el cas ara sembla fort, va dir Blair Hedges, biòleg evolutiu de la Universitat Estatal de Pennsilvània. Després d'això, va dir, 'la gent no estarà massa preocupada per la teoria multiregional, que té molt poques proves'.

Les noves troballes també suggereixen que un cop els migrants es van instal·lar en un nou territori, la seva població va augmentar dràsticament fa uns 38.000 anys, més o menys al mateix temps que van aparèixer per primera vegada cultures regionals separades. Potts va dir que aquest calendari per a l'expansió humana fora d'Àfrica és 'bastant coherent amb la informació de l'arqueologia i l'antropologia física'. Però va advertir que estudiar un sol gen o fins i tot un petit conjunt de gens, com ara les seqüències mitocondrials, no pot donar respostes concloents sobre com i quan va evolucionar l'Homo sapiens.

'No volem donar a la gent la impressió que el sistema genètic humà només va sorgir, de nou, fa 52.000 anys', va dir. 'Hi ha evidència que la transició a la modernitat pot haver-se produït de manera gradual'.

Els artefactes suggereixen que la 'cultura' és anterior a l'aparició de l'Homo sapiens. Els humans estaven utilitzant llapis de colors ocres per decorar-se a ells mateixos o els seus objectes fa 400.000 anys, i fa uns 350.000 anys que estaven modelant fines fulles de pedra.

Potts va dir que els estudis genètics de l'evolució humana tendeixen a suposar que una nova espècie simplement va suplantar a les més primitives, sense tenir en compte la possibilitat que els nouvinguts es creuessin amb les poblacions humanes existents. Si es produís aquest mestissatge, va dir, el 'flux genètic' entre els nouvinguts i els grups més primitius podria haver contribuït a l'evolució dels humans moderns, una variant de la teoria 'multiregional'.

Imagineu, va dir, que fa 100.000 anys 'una gran glaciació' delma els humans a Europa. 'Al mateix temps, hi ha un èxode considerable de persones d'Àfrica amb habilitats humanes modernes. . . . Poden parlar entre ells, tenen tota mena d'avantatges.' Es creuen amb els europeus supervivents.

'No vol dir que totes les formes arcaiques moren. . . però significa que la seva contribució genètica és notablement petita en comparació amb la gent d'Àfrica', va dir Potts.

Tot i que els estudis genètics poden rastrejar els moviments de les poblacions, potser no revelen mai com i quan els primers humans van aprendre a parlar, adaptar-se als entorns canviants i inventar tecnologies. Això requeriria saber 'quins tipus de gens poden estar afectant més la manera com les neurones del cervell'. . . subjau a les capacitats dels éssers humans per ser tan sorprenentment versàtils en el seu comportament', va dir Potts.

SUBtítol: on es van originar els humans (Aquest gràfic no estava disponible)