logo

SIN CABLE: ELS VISIONARIS CEL·LULARS RAJ I NEERA SINGH VAN ARRIBAR RISCOS CALCULATS EN CONSTRUIR UNA EMPRESA, UNA INDÚSTRIA, UNA FORTUNA

Una nit de 1982, dos joves graduats universitaris de l'Índia es van asseure al laboratori d'informàtica de la Universitat Estatal de Kansas i van intentar escriure un programa de programari que pogués calcular ràpidament la interferència de la torre de ràdio per als nous sistemes de telefonia mòbil.

Després d'unes hores d'escriure el codi, Rajendra i Neera Singh van pagar al supervisor del laboratori 42 dòlars pel seu temps d'ordinador i se'n van anar a casa. L'endemà van enviar els resultats a un amic d'un amic: Wayne Schelle, un empresari que planejava construir el primer sistema de telefonia mòbil del país a la zona de Washington-Baltimore.

'Només ho estàvem fent per diversió', va dir Raj Singh. 'Però un dels assistents de Wayne va trucar i va dir: Ens acabes d'estalviar 80.000 dòlars. El senyor Schelle insisteix que et paguin. Vaig dir: 'Si realment insisteix, 1.500 dòlars'. '

Des d'aleshores, els Singh, una parella extremadament privada de Virgínia del Nord, ha estat un èxit directe que va convertir aquests 1.500 dòlars en mil milions de dòlars en riquesa personal i va ajudar a convertir els telèfons mòbils en una icona dels anys noranta. Van començar com a enginyers de les estrelles cel·lulars, com Schelle, Craig McCaw, Morgan O'Brien de Nextel i Sam Ginn d'Airtouch, dissenyant les complexes quadrícules d'antenes cel·lulars que transmeten senyals electrònics cap a i des dels telèfons mòbils.

Aleshores, després de treballar en molts dels sistemes de telefonia mòbil de la primera generació del país, els Singh van acumular astutament una gran cartera de propietats sense fil aquí i a l'estranger per convertir-se en barons de la indústria per dret propi.

En la seva primera entrevista després de més d'una dècada en els negocis, Raj Singh, de 43 anys, va atribuir l'èxit seu i de la seva dona no només a saber com funcionen les ones, sinó també a conèixer el seu valor i tenir una 'fe calculada', una voluntat d'assumir riscos basat en sobre una bona informació.

A més de la seva empresa d'enginyeria de llarga data, LCC International Inc., els Singh estan invertint en nous mercats, inclosos serveis d'Internet i telèfon d'alta velocitat a través de la seva copropietat a Teligent Inc., notícies i informació financera a través d'una petita empresa emergent. empresa anomenada Aether Technologies i les seves participacions en llicències sense fil a tot el món.

'Eren dels primers a tenir una comprensió real de l'espectre de ràdio i el programari informàtic i van poder unir tots dos', va dir Craig Farrill, un dels primers clients de Singh i ara vicepresident de tecnologia estratègica d'Airtouch Communications Inc., una empresa de telefonia mòbil amb seu a San Francisco. 'Raj és un individu visionari, una persona altament innovadora, un pensador no tradicional'.

Els Singh estan vivint una vida que mai s'havien imaginat com a estudiants. 'Volia venir a aquest país no tant per guanyar molts diners, sinó perquè podria anar a l'escola aquí i convertir-me en professor', va dir Singh. 'I, per descomptat, un cop vingueu aquí, llavors tota la influència cultural és guanyar diners'.

I per gastar-ho. Si el temps ho permet, a Raj Singh li agrada anar amb esquí aquàtic a la seva oficina a Old Town Alexandria. I la família està construint una casa d'esquí a Vail, Colo. Però aquestes indulgències, insisteixen, són recents i poques.

'El nostre estil de vida fins i tot avui dia no ha canviat realment', va dir. 'No tenim avió. . . . És clar, tinc un vaixell d'esquí. Però fa poc, realment, que m'he anat comprant alguns aparells.

Se centren en els seus dos nois, Hersh, de 10 anys, i Samir, de 8. Neera, de 39 anys, ja no està activa en el negoci. Té altres feines, com a mare de cau per a la tropa de cadells de Hersh, com a mare d'habitació a l'escola de Samir. 'Estic passant una estona fabulosa', va dir la Neera. 'Vaig decidir que els meus fills estaven creixent molt ràpidament i aquest és el moment que trobaré a faltar i que no tornaré mai més'.

Els Singh també estan proporcionant diners inicials al Marymount College per a un programa de telecomunicacions i programes per educar les noies al poble natal de Raj.

com vèncer l'addicció al sucre

Tot i que es troben entre els empresaris més rics de cel·lulars, l'èxit continuat dels Singh no està assegurat. La indústria sense fil actual està plena de competidors que lluiten per obtenir beneficis sovint minsos. L'empresa insígnia de Singh, LCC International, va perdre milions de dòlars aquest any per préstecs incobrables a empreses sense fil que no poden pagar les llicències que van comprar a les subhastes federals, i molts dels seus clients asiàtics deuen milions de dòlars pels seus pagaments. LCC va instal·lar recentment un nou director executiu per ajudar a reactivar l'empresa.

Singh aposta gran part de la seva fortuna per nous serveis sense fil, inclosos els serveis locals competitius de telefonia i Internet i aplicacions de dades mòbils. Però admet que el mercat, i els seus propis supòsits tecnològics, encara el poden enganyar.

'Crec que les forces del mercat acabaran fent el que faran', va dir. 'Així que o pots nedar contra ell o nedar amb ell'. De Kairoo a Kansas

Tots dos venien de l'Índia, però de mons diferents.

Rajendra Singh Lunayach era fill d'un mestre d'escola i pagès a Kairoo, un poble de 1.500 habitants a la província del nord-oest de Rajasthan que no tenia electricitat ni telèfons. Neera Tandon era filla d'un administrador universitari de classe mitjana-alta a la ciutat més gran i pròspera de Lucknow, a la província del nord d'Uttar Pradesh.

Es van conèixer a Kanpur l'any 1977, quan Raj i un amic van trucar a la porta del seu dormitori per demanar-li un llapis i un paper durant una visita a l'Institut de Tecnologia Indi. Raj Singh era a casa durant una pausa dels estudis de grau a la Universitat de Maine. Havia estat estudiant l'energia solar, però quan un experiment de construcció de cèl·lules solars a partir de cristalls va provocar una explosió de laboratori, va decidir que l'enginyeria química no era el seu fort.

Singh es va traslladar a la Southern Methodist University de Dallas l'any 1979 després de saber que un professor indi, Someshwar C. Gupta, estava fent una interessant investigació en enginyeria de ràdio en comunicacions sense fil. El moment de Singh va ser bo: les tecnologies cel·lulars i de paginació havien existit durant anys, però els canvis en la normativa estaven a punt de posar-les a l'abast de les masses.

A SMU, va dir Singh, 'la meva especialitat era com agafar la mateixa quantitat d'espectre i treure'n la màxima quantitat'. Aquest ús eficient de les ones esdevindria central no només per al seu èxit com a enginyer de ràdio, sinó per al creixement de tota la indústria cel·lular. 'No vaig entendre completament totes les implicacions', va dir Singh. 'Vaig pensar que era interessant'.

Després de doctorar-se el 1980, Singh va anar a ensenyar a Kansas State. Neera es va traslladar de la Universitat de Maine a l'estat de Kansas, on es van casar el 1981.

Amb 1.000 dòlars entre ells, per 500 accions cadascuna a 1 $ per acció, els Singh van formar una empresa privada de consultoria de tecnologia sense fils el 1983 i la van anomenar LCC Inc. a Kansas. Les inicials significaven Lunayach Communications Consultants, que reflectien el cognom de Singh. Un negoci creix

com contractar una mestressa

Després de formar LCC, els Singh van treballar per a Schelle a llarga distància durant aproximadament un any. Va convèncer la parella perquè es traslladés a Washington i fins i tot els va proporcionar un apartament moblat, equipat amb un ordinador IBM, als carrers 24 i K al NO.

'Eren realment gent brillant i treballadora', va recordar Schelle. 'Li vaig dir que pensava que hi havia una gran quantitat de negocis d'enginyeria per a algú de la seva sofisticació i la de Neera. Però estar fora a Kansas ho va fer molt difícil.

Tan bon punt van arribar, Raj i Neera Singh es van ocupar. Va identificar i resoldre els problemes d'enginyeria i esbossar projectes de programari; ella s'encarregava de la programació. 'Bàsicament ens vam tancar durant dos mesos a casa nostra i vam treure el primer programari de disseny del món real' per a sistemes cel·lulars, va dir. 'Mai vaig tocar l'ordinador. No teníem disc dur, així que tota la nit mentre estàvem asseguts i analitzant les dades, vaig canviar els disquets per poder mantenir-me despert.

En aquest moment, Schelle (el principal inversor del qual era The DNS SO Co.) havia rebut el seu permís de construcció de la FCC per construir una franquícia de mòbils a la zona de Baltimore-Washington. Va contractar LCC per decidir cap a on haurien d'anar les torres d'antena de relé, quants canals haurien d'anar a cada antena, quines freqüències utilitzar i com emmagatzemar la màxima informació possible en una quantitat limitada d'ones.

Aviat, altres noves empreses de telefonia mòbil van començar a saber parlar de LCC i de la manera com els Singh escrivien un sofisticat programari de modelatge per ordinador que podria reduir dràsticament el temps i el cost necessaris per decidir on col·locar les torres cel·lulars.

millor marca de clorofil·la líquida

La creixent reputació dels Singh va cridar l'atenció d'un jove empresari anomenat Craig McCaw. McCaw, que ja era una celebritat menor de la indústria per la forma en què va utilitzar els diners de la televisió per cable de la seva família per obtenir llicències mòbils a tot el país, McCaw va sorprendre els Singh un dia de 1984 trucant per demanar una reunió, i després va arribar 10 minuts més tard. 'Va dir que volia veure com era a la nostra oficina sense cap avís', va recordar Singh.

McCaw i Singh es van tornar a trobar l'endemà per esmorzar a l'hotel Jefferson. La reunió es va traslladar a la suite de McCaw, allargada fins a les 5 de la tarda. i va marcar l'inici d'una estreta amistat. 'Ell i jo parlàvem tot el temps', va dir Singh, recordant que McCaw va dir que les seves 'ments sense fricció' podien entendre fàcilment les idees de l'altre.

Treballant per a McCaw i diverses de les companyies telefòniques regionals de Bell, el negoci i la reputació de LCC van créixer. Finalment, la companyia va tenir un paper en el disseny de sistemes cel·lulars en 28 dels 30 mercats més grans dels Estats Units. El 1990, LCC guanyava 10 milions de dòlars l'any, amb vendes de 24 milions de dòlars, i donava feina a 100 persones.

Però tan rics com s'estaven tornant els Singh, els seus clients es feien encara més rics en posseir els sistemes cel·lulars que LCC estava dissenyant. Singh va dir que estava temptat d'unir-se a la bonança, però es va resistir: 'Érem massa petits; no podríem fer les dues coses. No sabíem com contractar gent, demanar diners en préstec, construir empreses. . . . Així que ens vam oblidar d'aquest negoci. Clients i competidors

En canvi, els Singh van tenir èxit en la inversió en altres llocs. El 1986 es van arriscar 25.000 dòlars a APEX, una empresa que va ajudar els operadors de telefonia mòbil a realitzar verificacions instantànies als clients que feien servir els seus telèfons mòbils fora de la seva àrea de mercat d'origen. Quatre anys més tard, Electronic Data Systems Corp. va comprar l'empresa per 50 milions de dòlars, la qual cosa va suposar als Singh el seu primer benefici d'inversió multimilionari.

Això va aguditzar les ambicions de propietat de Raj Singh.

Una vegada més, Schelle va estar allà per ajudar. Després d'haver venut la seva llicència mòbil de Washington-Baltimore, Schelle va ser dels primers a impulsar una nova generació de mòbils. Es tractava d'una tecnologia digital anomenada PCS, per a 'serveis de comunicacions personals', que aportaria una nova competència als dos operadors de telefonia mòbil que havien dominat cada mercat. (Al gener va vendre la seva participació a Sprint Spectrum aquí, una de les primeres xarxes PCS del país, i va anunciar la seva jubilació.)

Com a incitació perquè Singh dissenyés el seu sistema PCS proposat, Schelle el 1989 li va oferir una participació en la llicència. 'Durant un temps crec que va intentar mantenir-se molt pur com a consultor d'enginyeria', va dir Schelle. 'Però és dur. Veus a tots aquests nois fent molts diners. . . . El vaig poder veure canviar de Raj l'enginyer professional a Raj l'empresari. Es va interessar per la propietat.'

Singh va acceptar l'oferta de Schelle, però es va retirar tres setmanes després. 'Em va trucar un dia i em va dir que no ho podria fer', va dir Schelle. 'Alguns dels seus clients no estaven satisfets perquè tingués una part dels actius'.

En cert sentit, els clients de la línia antiga no volien que Singh fes res que acceleraria l'aparició d'una nova generació de telèfons sense fil digitals competidors. Però era més que això: Singh era enginyer, consultor. Tenir una participació en llicències, segons alguns clients, feia que Singh fos menys consultor i més rival.

Un d'aquests clients era Craig McCaw. Davant de perdre el seu client més gran i ofendre el seu bon amic, Singh va honrar la petició de McCaw de rebutjar l'oferta de Schelle.

'No em vaig sentir especialment bé amb això', va dir Singh. 'Però a causa del meu respecte per Craig i per motius comercials, vaig decidir que aquest era el curs a seguir. No tinc ressentiment. En aquell moment estava decebut, però no amarg”.

'No els sembla bé als vostres clients si teniu una participació en el capital' en altres llicències, va dir el portaveu de McCaw, Bob Ratliffe. 'L'opinió de Craig és que mai no pots renunciar completament al teu propi interès'.

McCaw es va negar a ser entrevistat per a aquesta història.

No seria l'últim desacord entre Singh i McCaw.

Morgan O'Brien, fundador de Nextel Communications Inc., va arribar a Singh més tard l'any 1989. O'Brien havia estat conduint per tot el país, comprant els propietaris de llicències per a un servei de ràdio bidireccional amb l'esperança d'acostar-se. conjuntament una nova xarxa mòbil nacional. Es va preguntar si Singh podria ajudar a Nextel (aleshores conegut com a Fleet Call) a dissenyar el seu sistema, que, com PCS, amenaçava McCaw i els altres operadors mòbils.

'Al principi vaig pensar de cap manera' Singh acceptaria treballar amb Fleet Call, va dir O'Brien. 'Però el vaig conèixer, i la seva actitud era que sempre havia fet enginyeria per a persones que competien entre elles'.

Aquesta vegada, Singh va superar les reticències de McCaw. 'Al final, va dir el correcte', va dir Singh sobre McCaw. 'Craig va dir: Escolta, si no treballen amb tu, treballaran amb algú més. Prefereixo tenir-los amb un consultor simpàtic que amb una altra persona. '

McCaw no recorda l'incident, va dir el seu portaveu, Ratliffe. Avui, irònicament, McCaw és el major accionista de Nextel després de vendre el seu imperi mòbil a AT&T Corp. el 1995.

Singh i McCaw van tenir el seu enfrontament més amarg fa un any, en una disputa sobre un gran bloc d'ones que Singh havia adquirit a principis dels anys noranta juntament amb Myles Berkman, un inversor d'èxit en cel·lulars i cable de Pittsburgh.

Aquesta història comença l'any 1985. Xerox Corp. havia persuadit la FCC de deixar de banda freqüències a la part de 18 gigahertz de l'espectre de ràdio per a un nou servei per connectar fotocopiadores i ordinadors dins dels edificis sense cables. Però Xerox mai va desenvolupar la tecnologia, i el servei es va considerar àmpliament desaparegut.

Identificar i prendre el control d'aquestes freqüències va ser un dels moviments més brillants de Raj Singh, diuen els observadors. Pocs es van adonar quan Singh i la família Berkman van sol·licitar la FCC i durant un període de cinc anys van rebre llicències per a desenes de ciutats. Una vegada més, el moment de Singh va ser impecable: el 1993 el Congrés va ordenar la subhasta d'aquestes ones; però els Singh i els Berkman van obtenir els seus, que poden valorar milers de milions, de manera gratuïta.

Aquestes llicències són avui els principals actius de Teligent (antiga Associated Communications LLC), l'empresa que Singhs i Berkmans van fer pública recentment. Teligent té com a objectiu proporcionar un servei de telefonia local sense fil i accés a Internet a les empreses de tot el país.

Aquest és un ús molt més ampli per a aquestes ones d'aire del que havia previst Xerox. Els advocats de McCaw es van queixar a la FCC el juliol de 1996 que els plans d'Associated per a les freqüències interferirien amb els plans de McCaw per a Teledesic, un gran projecte d'Internet i telèfon basat en satèl·lit finançat per McCaw i el president de Microsoft Corp., Bill Gates.

és el xai considerat carn vermella

'Raj Singh i els Berkman van ser molt intel·ligents a l'hora de recollir aquestes llicències sense que ningú se n'adonés, però sembla que estan reunint aquestes llicències per crear un nou servei que mai no ha rebut una revisió de la política', va dir el president de Teledesic Russell Daggatt en aquell moment.

Des del punt de vista de Singh, només va veure una oportunitat per a l'espectre lliure que ningú més va veure: 'Simplement vaig pensar que les tecnologies avançaven en bandes de freqüència cada cop més altes i aquesta era la banda de freqüència més baixa que es podia sol·licitar', va dir. dit.

El conflicte es va resoldre en converses privades entre les empreses i la FCC: Teligent traslladaria les seves llicències a una banda de freqüència superior. Però a canvi de moure's, la FCC va concedir als Singh i als Berkman quatre vegades més espectre del que tenien a la banda inferior, sense cap càrrec. Els crítics ho van anomenar una altra inesperada per als Singh i els Berkman. Però la FCC va estar d'acord amb els enginyers de Singh, que van argumentar que la freqüència més alta suposava reptes tècnics costosos que requerien espectre addicional.

com substituir la porta d'entrada

La caiguda gradual entre Singh i McCaw ja estava completa, cosa que Singh diu que lamenta. 'Crec que tots dos vam tenir uns sentiments durs sobre l'assumpte de Teledesic', va dir. “Però, per descomptat, és el fundador i creador del concepte Teledesic. I jo com un gran jugador de Teligent, havíem de prendre partit. Però li tinc un gran respecte i el considero un amic”. D'enginyer a financer

El 1990, just quan va començar a adquirir les llicències de Teligent, Singh també va comprar la seva primera llicència mòbil: una franquícia a la península de Yucatán de Mèxic que va comprar amb Berkman. I com més treball feia LCC fent enginyeria a l'estranger, més Singh rebia ofertes per comprar participacions en propietats cel·lulars internacionals.

'Diria que el 1990 va ser un punt de transició', va recordar Singh. 'Molts dels nostres clients es preguntaven: per què no veniu amb nosaltres a invertir en aquests països?' Del 1980 al 1990 va ser més professional, el creixement personal. I el 1990 en endavant va ser més creixement financer.'

Per aïllar Singh el llicenciatari de Singh l'enginyer, i per recaptar diners per a noves empreses a l'estranger, Singh el 1994 va vendre gran part de la seva participació en LCC al Carlyle Group, un banc d'inversió de Washington, i amb Carlyle va formar Telcom Ventures per invertir en propietats cel·lulars a l'estranger. . Telcom Ventures, i els Singh de manera privada, van gastar molt en propietats sense fil: una concessió cel·lular a l'Índia; participacions en llicències a Portugal, Veneçuela, Colòmbia, Hondures i Argentina; i, el 1992-94, llicències d'enviament bidireccional a Mèxic i Brasil, com les que Nextel estava comprant als Estats Units.

Des de llavors, els Singh han venut moltes d'aquestes inversions, guanyant 229 milions de dòlars dels 46 milions de dòlars invertits des de 1991, segons el president de Telcom Ventures, Rahul Prakash. En aquest total hi ha 134 milions de dòlars que els Singh van guanyar en vendre la xarxa de comunicacions sense fils més gran del Brasil a Nextel l'octubre de 1996.

Avui Singh té els peus ben plantats als dos camps: posseir i operar serveis sense fil i dissenyar sistemes d'altres persones.

Amb Teligent, Singh aposta perquè la demanda de xarxes de dades d'alta velocitat i gran capacitat per part de les empreses del centre i dels suburbis serà la propera bonança sense fil. El seu equip d'enginyers també està treballant en aplicacions sense fil de 'tercera generació', com ara la informàtica personal mòbil i la videoconferència sense fil.

'El millor d'Internet i el videotelèfon és que requereixen més amplada de banda', va dir Singh, referint-se a la capacitat de les canonades electròniques. Veu l'evidència a casa seva: 'El meu fill passa més temps a Internet que jo en un ordinador tota la vida'. TÍTOL: CLIENTS DE SINGH

Les persones amb les quals Raj Singh i LCC han fet negocis al llarg dels anys encaixarien còmodament en un Qui és qui de la indústria cel·lular. Wayne Schelle: l'empresari de Baltimore va construir el primer sistema cel·lular del país a la zona de Baltimore-Washington. El mes passat, va vendre la seva participació a Sprint Spectrum i es va retirar. CRAIG McCAW: Un dels pioners de la telefonia mòbil, va vendre McCaw Cellular Communications Corp. a AT&T Corp. el 1995 i avui està reunint un nou grup de companyies de telefonia sense fil, per satèl·lit i locals. És l'inversor més gran del proveïdor sense fil amb seu a McLean Nextel Communications Inc. McCaw es trobava entre els principals clients d'enginyeria de Singh i un amic de molt de temps, però els moviments de Singh cap a posseir propietats sense fils finalment van tensar la seva relació comercial i personal. MORGAN O'BRIEN: El fundador de Nextel Communications, va comprar llicències de ràdio bidireccional per muntar un sistema cel·lular a nivell nacional i va anar a Singh perquè l'ajudés a dissenyar-lo. TÍTOL: L'IMPERI SINGH

Raj Singh és el conseller delegat de Telcom Ventures. A continuació, es mostren les participacions de l'empresa i el seu valor: Empreses que cotitzen en borsa: - Teligent Inc. (33 per cent de l'empresa), 541 milions de dòlars. - LCC International Inc. (58%), 102 milions de dòlars. Participacions privades, valor total estimat de 430 milions de dòlars - Wireless Ventures de Brasil (19%) - Wireless Ventures de Veneçuela (100%) - Infonet de Veneçuela (50%) - Portatel cel·lular de Mèxic (30%) - Avantel de Columbia (12%) ) - Aether Technologies, Owings Mills, Maryland (22 per cent). - Altres inversions inferiors al 5 per cent, incloent Omnipoint Communications Inc., Teledesic Corp. TÍTOL: CURRÍCULA Rajendra Singh Edat: 43 Càrrec: director executiu de Telcom Ventures, que posseeix participacions importants en una varietat d'empreses sense fil. Formació: Doctorat en enginyeria elèctrica per la Southern Methodist University. Família: dona, Neera i dos fills Casa: a Mount Vernon Drives: Mercedes Benz Llibres preferits: J.R.R. 'El Senyor dels Anells' de Tolkien i 'Creadores' i 'Els descobridors' de Daniel J. Boorstin. TÍTOL: Rajendra i Neera Singh, cofundadors de LCC International Inc., van utilitzar el seu coneixement de la tecnologia dels telèfons mòbils per construir una participació de 1.000 milions de dòlars a la indústria en només 10 anys. TÍTOL: CREIXEMENT EXPONENCIAL (Aquest gràfic no estava disponible)